“千人计划”专家周楚新:解读MIT的创新创业“圣经”

周楚新,国家“千人计划”入选者,加德绿色能源研发有限公司总裁,南京工业大学特聘教授;麻省理工学院博士毕业后先后在Intel和IBM工作15年,2001年创办量子智能有限公司,2005年创立加德;发明计算机辅助菌种选择技术,致力于变废为宝,发展绿色能源。

美国Intel、HP、Raytheon、Douglas、TI、iRobot等公司有何共通之处?大多数人都会回答:这些公司在技术上有着独一无二的 优势,鲜少有竞争对手足以与之抗衡。但除此之外,这些赫赫有名的公司还有另一个共同点,即发起人和技术核心人物都毕业于麻省理工学院(MIT)。

2009年,致力于提倡创业精神的美国Kauffman基金会发布了一份针对MIT创新创业人才的调研报告。这份历时6年才得以完成的报告显示:全世界 以MIT的校友掌握的技术为核心依托的公司共有25800家,这些公司在2009年共创造了超过2万亿美元的GDP。这个数字意味着,如果这些公司组成一 个经济实体,那么这个实体可在世界排名上位列第十一位,而当年的世界前几位分别是欧洲共同体(将近20个国家)、美国、日本和中国。

诚然,这些公司能取得如此大的成就并非全是MIT校友的功劳,其间必然包含着其他学校各类精英的心血和努力,但来自MIT的技术精英们却是居功至伟。如 今,创新创业俨然成为MIT一张闪亮的“名片”,MIT也被冠以“世界理工大学之最”的美誉,让全世界有着创新创业抱负的学子颇为憧憬。

实际上,MIT的全名是Massachusetts Institute of Technology,直译过来即麻省技术学校,其起家时不过是个技校。150年前,威廉·罗杰斯校长创办MIT,起初并不顺利,学校成立的第五年才招到 第一个学生。MIT在建校的前60年,因资金短缺,生源不够,多次在倒闭的边缘徘徊,4次差点被哈佛收购。时至今日,MIT的规模也十分小,2011年在 校本科生仅4299人、研究生才6267人,可能还没有中国某些大学一年所招学生多。

MIT究竟有何“圣经”,能从一家招不到人的技校成长为世界有名的创新创业人才培养基地?或许可从其校训中窥出端倪。MIT的校训十分简单直白:Mens et Manus。翻译过来即为手脑并用,鼓励学生既动脑又动手,通过手脑并用来创新世界。

手脑并用的校训并非只是摆设,而是学校一以贯之的人才培养理念,并被切实地践行着,IAP(Independent Activity Period)即是一个很好的例子。每年的12月底到2月初是MIT的IAP活动月,这一个多月里,学生可以自由地进行独立活动,可以做任何想做的事情而 不受限制。每到这时候,MIT的“捣蛋鬼”们会特别活跃。

1988年元月,正在攻读博士学位的我参加了自己的第一个IAP活动。当 时,学生们发明了一个叫做“辨认罗德”的游戏,即把MIT人工智能专业里一个名叫罗德的教授的头像印在纸板上,用机器人控制水枪向罗德教授“发射”。游戏 规则是,不管罗德教授的头像放到哪里,机器人都应该在1分钟内辨认出此头像是不是罗德,如果是,那就可以对准罗德教授的鼻子打水枪。一开始,参加者寥寥无 几,罗德教授知晓后决定“牺牲”自己,发出通知称:“每天下午4点到5点,我将会取代我的头像出现在技术广场,你们可以用机器人控制水枪对准我”。

果然,罗德教授每天都会准时出现,越来越多的学生被吸引过来。然而,一个星期过去了,罗德教授仍然“毫发未损”,因为学生们设计的机器人还是无法在一分 钟内辨认出罗德,直到IAP快结束时,一个叫海伦的女生设计的机器人,成功地向罗德教授射出第一条水柱,顿时,技术广场上呼声不断。很快,第二个学生设计 的机器人也开始了辨认游戏,但却故意将水射到了罗德教授的裤子上,罗德教授知道自己被“愚弄”了,也颇为无奈,只得同学生们一同玩笑。

很快,参与“辨认罗德”游戏的两个学生海伦和科林,顺利地从美国国防部拿到了5万美元的资金,开始了创业生涯,在MIT创办了IRobot公司。公司的 机器人很快在阿富汗、伊拉克等战争中派上用场,成功地辨认并定位出很多地雷。海湾战争结束后,探雷的机器人即被改造成机器人吸尘器,渐渐地,IRobot 也发展成为全世界技术含量最高的机器人公司。

我自己的第一份“商业计划书”也是在这样一个IAP活动中诞生的,在创业启蒙老师 Preston教授的指导下,我完成了一份有关糖尿病监测仪器的商业计划书。这份计划书为我后来创办量子智能公司打下了基础,这个公司从5000美元起 步,不到一年时间公司的收入即达到170万美元。

当然,在IAP活动月,学生们也可以什么都不做,甚至可以天天到附近的威斯利贵族女 子学院玩约会的游戏。你也可以学品酒、学跳舞,总之,你可以做任何你认为“有创意”的事。我的一个师兄Ron就是利用IAP这段时间,尝尽了200多种葡 萄酒,然后撰写了一份关于葡萄酒的品酒报告书,毕业后顺利地进入一家葡萄酒庄园。一个月后,Ron拿着贴有MIT校标的葡萄酒来到校长办公室,这种“名优 特供酒”的想法巧妙地将葡萄酒“倒”进了很多科学酒鬼的酒杯中。后来,Ron干脆买下了一个酒庄,自己创业,坐上酒庄庄主的位子。

诸 如此类的创业故事,在MIT遍地皆是。而从MIT走出去的成功人士自然不会忘记回馈母校。事实上,MIT发展所需的大部分资金都来源于校友捐赠,2011 年,MIT150年校庆时,来自硅谷校友的捐款仅一个晚上即达到1亿美元。此外,MIT校友还积极投身于社会奉献,2009年,美国能源部成立“能源高等 研究总署”,国会和奥巴马总统拨款4亿美元,然而,在这笔钱到位之前,MIT能源集团早已筹集了3亿美元的研发基金。这三年间,这笔基金被用于智能电网、 智能交通、绿色建筑、生物质能源、病毒电池、细菌发电以及废物处理和资源化等项目的技术研发,与此同时,MIT校友在世界各地的能源公司也相继开张。

在很多人眼中,MIT是一个创新的摇篮,同时也是企业家的摇篮。追根溯源,Mens et Manus——手脑并用的校训即是MIT的秘诀所在,而中国“理论联系实际”的说法与之有异曲同工之妙。创新创业,应当如此。我希望,未来的中国亦能成为 创新的摇篮,同时成为创业者的天堂。

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